20 dic. 2011

La mejor cámara del mundo, en el Gran Telescopio Canario

El Gran Telescopio Canarias empleará la cámara ultrasensible más rápida del mundo, que cuadriplica la resolución, triplica la velocidad de instrumentos similares y con la que podrá vencer las turbulencias de la atmósfera terrestre para obtener imágenes con una nitidez similar a las del Hubble.




Según el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), en los próximos días se inician los trabajos para instalar esta cámara ultrasensible en el sistema de óptica adaptativa actualmente en desarrollo en el Gran Telescopio Canarias (GTC).

Con este nuevo dispositivo, el más rápido de sus características hasta la fecha, el telescopio óptico más grande del mundo podrá sacar aún mayor partido a su espejo primario de 10,4 metros de diámetro pues, según los responsables de la nueva cámara, llamada OCAM2, permitirá que el GTC obtenga imágenes con la misma calidad que las que registra el telescopio espacial Hubble. Como en cualquier otro telescopio terrestre, una de las principales cortapisas del GTC es la propia atmósfera.

A pesar de ubicarse en el Observatorio Roque de los Muchachos (La Palma) y bajo uno de los cielos de mayor calidad del mundo, las turbulencias atmosféricas restan nitidez a las observaciones. Para evitarlo, se emplea una técnica denominada óptica adaptativa, un sistema que corrige en tiempo real las turbulencias para que el astrónomo reciba una imagen más clara. Los sistemas de óptica adaptativa deben trabajar con velocidades muy elevadas y en niveles de iluminación muy débiles.

En este terreno es donde OCAM2 tiene sus puntos fuertes, pues es capaz de captar 1.500 imágenes por segundo en un estado próximo a la oscuridad absoluta (menos de 1 electrón de iluminación).

"El GTC será el primer telescopio del mundo en beneficiarse de esta innovadora tecnología que permitirá obtener imágenes a una resolución inigualable", explica Jean-Luc Gagh, creador de este ingenio desarrollado por los laboratorios de Astrofísica de Marsella y de Grenoble y el Observatorio de Haute-Provence.

"Este tipo de cámaras representan un punto de inflexión en el campo de la óptica adaptativa", explica el jefe del proyecto, Philippe Feautrier.

La mejor resolución de la Tierra

Comparada con los instrumentos de la generación anterior, OCAM2 ofrece una resolución cuatro veces superior y multiplica por tres la velocidad, lo que situará los niveles de sensibilidad del GTC en pie de igualdad con Hubble, el telescopio espacial de la NASA que -al orbitar sobre la Tierra a unos 600 kilómetros sobre el nivel del mar- ha logrado vencer la barrera de las turbulencias atmosféricas.

La cámara OCAM2 y su detector ultrasensible se incorporarán al sistema de óptica adaptativa del telescopio palmero, GTCAO. En concreto, se integrará en su sensor de frente de onda y una vez instalado en los laboratorios del IAC, serán precisos dos años de ajustes para que el sistema óptico adaptativo esté totalmente operativo.

El proyecto OCAM es el resultado de cinco años de trabajo financiados por la Comisión Europea, el Observatorio Europeo Austral y el Institut National des Sciences de l'Universe (CNRS). Tras conocer y analizar la primera versión de la cámara, el GTC firmó en 2009 un acuerdo de colaboración científica con el equipo francés para la concepción y producción de esta segunda versión del dispositivo adaptada a las exigencias del telescopio canario.


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