2 jun. 2011

La máquina que encoge los objetos


«Cariño, lo he encogido... todo». Los científicos creadores de este extravagante ingenio podrían hacer, más o menos, esa afirmación. Mediante el control de cómo una luz se curva alrededor de un objeto, investigadores han fabricado algo así como un dispositivo para encoger objetos ópticamente, que hace que cualquier cosa parezca más pequeña de lo que es en realidad. La técnica, que incluye el uso de metamateriales, es similar a la que se utiliza en las capas de invisibilidad.

Aunque resulte difícil encontrar una aplicación práctica a semejante invento, sus creadores aseguran que puede ser útil en el campo militar, ya que funciona en frecuencias de microondas y es capaz de confundir a los radares y a otros equipos de detección electromagnética, con el objetivo de que tomen decisiones equivocadas. La investigación aparece publicada en un número reciente de la revista Applied Physics Letters.

El equipo de ingenieros, liderado por Wei Xiang Jiang y Tie Jun Cui, de la Universidad Southeast de Nanjing, en China, denominó al invento «dispositivo de reducción». Para su construcción, utilizaron metamateriales, bien conocidos al ser el componente fundamental de las capas de invisibilidad. Cuando se utiliza en el campo de la óptica de transformación, los metamateriales pueden refractar la luz y controlar su trayectoria de manera deseada.

El tamaño de una cuchara
Según explican en Physorg.com, los investigadores levantaron con metamateriales ocho anillos concéntricos de 12 mm de altura. A continuación, colocaron un objeto arbitrario, por ejemplo una cuchara, en el centro de los anillos. Cuando las ondas de luz se propagan través del dispositivo, comienzan a comprimirse, y cuando llegan a la región circular interna, se descomprimen. El resultado para cualquier espectador es la ilusión de ver un objeto más pequeño con la misma forma que el objeto real. Las auténticas dimensiones del objeto no pueden ser percibidas.

Los investigadores, que han probado su ingenio en numerosas ocasiones para estar seguros de sus resultados, creen que la máquina podría incluso generar objetos virtuales de tamaño pequeño que no existen en la naturaleza.

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